De nachtelijke hemel boven het zuidwesten van China werd woensdagavond fel verlicht door een schitterende meteoor, die plots in een gigantische vuurbal uiteenspatte. Het Amerikaanse ruimteagentschap bevestigt dat de meteoor ontplofte en vergelijkt de kracht die vrijkwam met een explosie van 540 ton TNT. "We hoorden een daverend geluid en dachten dat er aan aardbeving was", aldus een getuige.
Woensdag omstreeks acht uur 's avonds waren bijna alle ogen van de inwoners van de Chinese provincie Yunnan naar boven gericht toen een schitterende vallende ster door de hemel suisde. De stralende meteoor verscheen net toen duizenden dorpelingen naar de volle maan gingen kijken op het jaarlijkse Midherfstfestival.

"De vuurbal werd veroorzaakt door een heel klein hemellichaam, veel kleiner dan een asteroïde", verklaarde een wetenschapper van het een Chinese universiteit en hij voegde eraan toe dat dergelijke incidenten wel vaker voorkomen. "De vuurbal ontstond omdat de meteoriet ontbrandde eens ze onze atmosfeer binnenkwam."

De vallende ster zou uiteindelijk op slechts 37 kilometer afstand van de aarde zijn geëxplodeerd, waardoor er hoogstwaarschijnlijk brokstukken van de meteoriet te vinden zijn in de nabijgelegen dorpen en steden.

Superbolide

Verschillende mensen toverden snel hun smartphone tevoorschijn om het natuurfenomeen op camera vast te leggen. "We hoorden eerst een daverende knal", aldus een dorpeling die de vallende ster door de hemel zag schieten. "Toen volgde er een fel licht. We dachten aan een aardbeving, maar voelden de grond niet rillen."

Het Amerikaanse ruimteagentschap NASA bevestigde dat de vuurbal inderdaad werd veroorzaakt door een vallende ster en schreef op sociale media dat de explosie "kan worden vergeleken met 540 ton TNT dat op hetzelfde moment ontploft".

De heldere, ontploffende meteoriet wordt ook wel een superbolide genoemd, een term die wordt gebruikt voor extreem heldere vallende sterren, die exploderen in de atmosfeer.