Alarmerend cijfer uit het hoger onderwijs: minstens 276 studenten probeerden zichzelf in 2014 om het leven te brengen. Per week zijn dat zelfs meer dan vijf studenten. Volgens ­experts is dat te wijten aan de eerste grote ­levensgebeurtenissen, zoals een relatiebreuk of slechte studie­resultaten.

De schokkende resultaten blijken uit het jaarverslag van de Eenheid voor Zelfmoordonderzoek van de UGent: met 276 jongeren waren studenten in 2014 verantwoordelijk voor 13,3 procent van alle geregistreerde zelfmoordpogingen, een cijfer dat ten opzichte van de voorbije jaren licht is gestegen - en dat terwijl van alle Vlamingen slechts 3,6 procent studeert.

"Jongeren vanaf 15 tot 19 jaar en studenten lopen inderdaad het grootste risico", zegt onderzoeker Gwendolyn Portzky van de Eenheid voor Zelfmoordonderzoek. "Zij ervaren vaak voor het eerst grote negatieve gebeurtenissen, denk aan een relatiebreuk of slechte studieresultaten. Ze weten soms niet hoe ze dit kunnen oplossen of hebben geen zelfvertrouwen dat ze eruit zullen raken. Ook zijn ze gevoeliger dan volwassenen voor sociale uitsluiting. Gepest worden of een sociaal isolement, zoals wanneer studenten alleen op kot gaan en nog een sociaal netwerk moeten opbouwen, spelen daarbij een rol."

Uit onderzoek van de KU Leuven, waarbij meer dan 8.000 studenten werden bevraagd over hun psychische gezondheid, werd aan het begin van dit academiejaar al duidelijk dat één op de tien studenten al aan zelfdoding heeft gedacht. Eén op de honderd ondernam ooit al een poging.

Portzky stelt dat veel te maken heeft met de ontwikkeling van een deel van hun hersenen. De zogeheten prefrontale cortex, die betrokken is bij het plannen en het nemen van beslissing, is pas rond het 23ste levenjaar volgroeid. "Dat kan ervoor zorgen dat studenten sneller gedachten omzetten in gedrag", zegt Portzky. "Het doodsmotief van jongeren is namelijk niet minder groot dan dat van ouderen. Maar terwijl bij bejaarden een kwart van alle suïcidepogers komt te overlijden, valt dit cijfer bij studenten veel lager uit. Omdat zij impulsiever handelen, is de poging niet volledig gepland en zijn de letsels soms minder ernstig."

Wie met vragen zit over zelfdoding, kan terecht bij de Zelfmoordlijn op het gratis nummer 1813 en op de site www.zelfmoord1813.be. Voor Nederland is dit www.113online.nl en 0900 0113.