© NASA
Uit metingen van de Amerikaanse röntgensatelliet Chandra blijkt dat dwergplaneet Pluto een bron van röntgenstraling is, laat de NASA weten.

Tussen februari 2014 en augustus 2015 heeft de satelliet tot veer keer toe röntgenstraling opgevangen die afkomstig is van Pluto.

De straling is het gevolg van de interactie tussen de zonnewind en de gassen in de ijle atmosfeer van Pluto. Het is voor het eerst dat er röntgenstraling is gemeten afkomstig van een object in de Kuipergordel.

Veel groter

Wetenschappers dachten dat de dwergplaneet niet in staat zou zijn om dergelijke straling te produceren.

Pluto is namelijk een koude, rotsachtige wereld zonder magnetisch veld en beschikt niet over een natuurlijk mechanisme om deze straling uit te zenden.

Uit een nieuwe studie blijkt echter dat Pluto toch röntgenstraling voortbrengt. De röntgenhelderheid van de dwergplaneet is daarnaast veel groter dan verwacht.

Eerder werd al ontdekt dat ook kometen en de ringen van Saturnus röntgenstraling uitzenden.

Torus van gas

De vraag is nu waarom Pluto zoveel röntgenstraling produceert. Een mogelijke verklaring is dat de staart van gassen die de dwergplaneet achter zich aansleept langer en breder is dan gedacht.

Andere mogelijkheden zijn dat magnetische velden meer zonnedeeltjes dan verwacht in de richting van Pluto geleiden of dat zich langs de baan van Pluto een torus van gas heeft gevormd.

Pluto is het grootste object in de Kuipergordel, een ring of gordel die een enorme hoeveelheid kleine hemellichamen bevat die achter Neptunus in een baan om de zon draaien.

Het onderzoek is gepubliceerd in het tijdschrift Icarus.