© ESA
Na 17 jaar ontwikkeling is eind vorig jaar het Europese satellietnavigatiesysteem Galileo in bedrijf genomen.

Het navigatiesysteem is vergelijkbaar met het Amerikaanse Global Positioning System (GPS), zo kan Galileo bijvoorbeeld ook gebruikt worden voor navigatie in de auto. Nog preciezere mogelijkheden om het systeem te benutten, waar overigens voor betaald moet worden, moeten binnenkort zelfs een sturing tot op de centimeter mogelijk maken.

De algemene plaatsbepaling, bij uitstek in binnensteden met veel hoogbouw, beheerst Galileo duidelijk beter dan de door de Amerikaanse krijgsmacht in bedrijf gebrachte concurrent GPS, waaruit ook de aanhoudende protesten van de Verenigde Staten tegen het project te verklaren zijn.


Commentaar: Dit maakt Europa op het gebied van GPS onafhankelijk van de VS. Iets wat de Amerikanen liever niet zien gebeuren. Consumentenproducten die geïntegreerd zijn in het Amerikaanse GPS maken het traceren van Europese burgers eenvoudiger, ook zijn veelal Europese luchtmachten afhankelijk van het Amerikaanse navigatiesysteem, Galileo kan hier een eind aan maken.


Galileo heeft overigens nog niet zijn volle capaciteit bereikt: Momenteel bevinden zich pas 18 van de satellieten in hun baan om de aarde. Om alle voorziene mogelijkheden van het systeem te kunnen benutten zijn 30 satellieten voorzien, die in 2020 allemaal beschikbaar moeten zijn. Tot die tijd gebruiken gebruikers van Galileo ook gegevens van GPS en de Russische concurrent Glonass.

Tijdens het project liep men tegen diverse financiële en technische problemen aan. Al met al kost het project naar schatting 10 miljard euro. Nederland draagt 43 miljoen bij.

Het Galileo-systeem is een project van de Europese Unie en het Europese Ruimtevaartagentschap ESA, daarnaast nemen ook China, Marokko, Israël en India aan het project deel en hebben Australië, Brazilië en Canada belangstelling voor deelname. China besloot evenwel in 2000 om ook een eigen systeem te ontwikkelen, Beidou.

Ook diverse bedrijven uit het Verenigd Koninkrijk hielpen mee aan de ontwikkeling van het navigatiesysteem. Door de Brexit heeft het Verenigd Koninkrijk straks echter niet meer vanzelfsprekend toegang tot alle onderdelen van het systeem, maar zal deze dus moeten inkopen. Dit zal mogelijk ook onderdeel zijn van de onderhandelingen tussen het Verenigd Koninkrijk en de Europese Unie over de Brexit. Eerder kregen niet-EU-lidstaten Noorwegen en Zwitserland al toegang tot Galileo.