Vroeger was het zaad van mannen veel beter dan nu. De kwaliteit ervan is met bijna zestig procent teruggelopen ten opzichte van veertig jaar geleden.

De onderzoekers analyseerden beschikbare studies naar de zaadkwaliteit van mannen in Europa, de VS, Australië en Nieuw-Zeeland. Waar een milliliter sperma van westerse mannen in 1973 nog 99 miljoen zaadcellen bevatte, was dat in 2011 nog maar 47 miljoen. Uroloog Gert Dohle van het Erasmus MC zegt dat als de zaadkwaliteit verder blijft teruglopen steeds meer mannen afhankelijk worden van IVF. Nu al is dat het geval voor een op de vijf mannen in Scandinavië.

Mogelijke oorzaken zijn de blootstelling aan pesticiden en slechte leefgewoonten als roken en drinken, maar vooral hormoonverstorende stoffen. "We denken dat het vooral ligt aan stoffen die we dagelijks binnen krijgen die veel op vrouwelijke hormonen lijken. Dat verstoort de ontwikkeling van ongeboren jongetjes en leidt later tot verminderde zaadkwaliteit. Maar ook tot zaadbalkanker en problemen als obesitas, diabetes en autisme."

Een van de gevaarlijkste stoffen is bisfenol A. Dit wordt gebruikt voor de productie van plastic bakjes, drinkbekers en ingeblikt voedsel. Het tij kan worden gekeerd door het verminderen van het gebruik van hormoonverstorende stoffen, denkt Dohle.