gasmasker covid supermarkt covidiot
© Liao Pan via Getty Images
Je kunt niet te veilig genoeg zijn . . . .
Af en toe ziek worden is de prijs om weer naar het normale leven terug te keren. Dr. Vinay Prasad vindt het meer dan de moeite waard.

De afgelopen weken stonden de media vol met verhalen over wat The New York Times omschreef als onze nieuwste "virale aanslag." Het wordt een "tripledemie" genoemd - een combinatie van Covid-19, griep en respiratoir syncytieel virus (RSV), die verantwoordelijk wordt gehouden voor hoge ziektecijfers en een overmaat aan ziekenhuisopnames, vooral onder kinderen.

De boodschap is duidelijk: wees bang voor winterse luchtwegvirussen en neem alle mogelijke voorzorgsmaatregelen. Het is tijd om die N95-mondkapjes weer op te zetten, mensenmassa's te vermijden en zoveel mogelijk buiten met anderen samen te zijn.

Maar het beste beschikbare bewijsmateriaal spreekt het narratief van de media en veel volksgezondheidsambtenaren tegen. De aanbevolen voorzorgsmaatregelen zijn in principe niet bewezen - vergelijkbaar met het branden van een wierookstokje of het dragen van knoflook ter afwering van een vampier.

We kunnen de tripledemie eigenlijk gewoon beschouwen als wederom een voorbeeld van wat we eens het normale leven noemden. En het aandringen op eindeloze voorzorgsmaatregelen bij onvermijdelijke blootstelling aan ziektekiemen is niet alleen medisch gezien ondoordacht, maar dreigt ook de meest alledaagse menselijke interacties te stigmatiseren.

In het geval van de tripledemie zien we dat er één maatregel is die de media en hun favoriete deskundigen het liefst willen: dat de mensen weer mondkapjes gaan dragen. Scholen in Philadelphia hebben besloten om kinderen voorlopig weer mondkapjes te laten dragen, inclusief peuters op de peuterspeelzaal. Twee schooldistricten in New Jersey vereisen hetzelfde van de kleuterschool tot de zesde klas van de middelbare school. De openbare scholen van Boston vragen leerlingen, leerkrachten en schoolpersoneel om mondkapjes op te doen (maar zullen geen straf opleggen aan wie dat niet doet). Burgemeester Michelle Wu van Boston zei dat de mondkapjes "zullen helpen om onze kinderen veilig te houden als ze in de klas met hun leeftijdsgenoten zijn."

Dr. John Swartzberg, deskundige op het gebied van infectieziekten aan de UC Berkeley's School of Public Health, zei tegen Reuters: "Als je niet ziek wilt worden en je wilt niet naar het ziekenhuis en je wilt niet sterven aan Covid of griep, of in het geval van een zeer jong kind RSV, dan moet je in een openbare ruimte ook binnen een mondkapje op."

Het departement van volksgezondheid van Californië is het hiermee eens en tweette: "Er is geen vaccin voor RSV, dus het dragen van een mondkapje kan de verspreiding aanzienlijk vertragen en baby's en jonge kinderen beschermen die nog geen immuniteit hebben en te jong zijn om zelf een mondkapje te dragen." (Het advies, dat niet door gegevens wordt ondersteund, werd inmiddels zonder toelichting verwijderd.)

We kunnen drie belangrijke opmerkingen plaatsen bij de tripledemie:
  1. Er is beperkt bewijs dat het bestaat.
  2. Het is onmogelijk om virale luchtweginfecties te vermijden.
  3. Er bestaat geen bewijs dat langdurige voorzorgsmaatregelen het onvermijdelijke uitstellen.
Laten we eerst eens kijken naar het bewijs van de zogenaamde tripledemie. Hoewel het griepseizoen vroeg begon, bestaat er beperkt bewijs dat het erger is dan in doorsnee voorgaande jaren. Dr. Michael Osterholm, directeur van het Center for Infectious Disease Research and Policy van de Universiteit van Minnesota, zegt: "Het voelt alsof het erg is omdat ziekenhuizen zo onderbezet zijn, maar we hebben niet met een uitzonderlijk seizoen te maken."

RSV, een standaard kinderziekte, greep eveneens al vroeg om zich heen en treft over het algemeen zeer jonge kinderen en ouderen het hardst. Er zijn voortdurend tekorten aan medicijnen, zoals Tylenol, en bedden in kinderziekenhuizen. Maar dat laatste heeft minder te maken met de stijgende gevallen en meer met het verdwijnen van pediatrische diensten. De zorg voor kinderen vormt geen belangrijke inkomstenbron voor ziekenhuizen en levert vaak minder op dan een ziekenhuisopname voor volwassenen. In de afgelopen twintig jaar, zoals de Washington Post uitlegt, is het aantal pediatrische bedden landelijk sterk gedaald. Waar het op neerkomt: we zouden minder bang moeten zijn voor RSV en ons meer zorgen moeten maken over ons aangetaste vermogen om ieder jaar routinematige virale ziekten aan te kunnen.

Ten tweede zijn virale luchtweginfecties niet te vermijden. Met extreme, draconische maatregelen kan blootstelling aan virale luchtweginfecties worden uitgesteld, maar nooit worden voorkomen. Dit in tegenstelling tot bijvoorbeeld ons vermogen om besmet drinkwater of seksueel overdraagbare aandoeningen te vermijden. Het verschil is dat de mens elke minuut van de dag moet ademen. En omdat mensen sociale wezens zijn, zal het grootste deel van die ademhaling van nature heel dicht in de buurt van andere mensen plaatsvinden.

"In de natuur moet uiteindelijk het gelag worden betaald; kinderen zullen ziek worden, en dat heeft niets te maken met een meer aangetast immuunsysteem," zegt Dr. Danuta Skowronski van het British Columbia Centre for Disease Control.

Dit punt moet benadrukt worden. Het is natuurlijk, gezond en noodzakelijk dat jonge kinderen aan veel virussen worden blootgesteld. Om kinderen immuniteit te laten opbouwen tegen gewone ziekteverwekkers - zodat ze een normaal functionerend immuunsysteem kunnen ontwikkelen - moeten ze zo'n blootstelling hebben, die hen soms ziek zal maken.

En ten derde is er geen bewijs dat de maatregelen die bedoeld zijn om Covid-19, griep en RSV te stoppen, zullen helpen. Vóór Covid-19 was het bewijs ter ondersteuning van mondkapjes dun. Ik was co-auteur van een overzicht van proeven met mondkapjes die werden uitgevoerd vóór de komst van Covid-19, waarbij werd onderzocht of mondkapjes de overdracht van virale luchtweginfecties konden tegenhouden. Veertien van de 16 proeven toonden aan dat mondkapjes niet effectief waren. Met andere woorden, uit het pre-Covid bewijsmateriaal bleek duidelijk dat het aanbevelen van mondkapjes voor de gemiddelde persoon nutteloos was. Dit is waarschijnlijk een van de redenen waarom Dr. Anthony Fauci, de CDC, de Wereldgezondheidsorganisatie en anderen mondkapjes aanvankelijk afraadden.

Erger nog is dat er geen enkel bewijs bestaat dat mondkapjes jonge kinderen tegen Covid-19, griep en RSV virussen beschermen.

De twee beste studies over dit onderwerp maken gebruik van natuurlijke experimenten. Eén experiment, in de Spaanse regio Catalonië, onderzocht de doeltreffendheid van mondkapjes bij kinderen om Covid-19 te voorkomen. De auteurs maakten gebruik van een uniek feit: kinderen van zes jaar en ouder in deze regio droegen mondkapjes en kinderen jonger dan zes niet. Als mondkapjes een beschermend effect zouden hebben, dan zouden kinderen jonger dan zes jaar meer Covid hebben dan kinderen die net wat ouder waren. Maar dat patroon was er niet. In een afzonderlijke analyse in Finland vergeleken de auteurs twee steden met een verschillend beleid voor kinderen tussen 10 en 12 jaar. In de ene stad moesten ze mondkapjes op en in de andere niet. Ook daar werd geen voordeel van mondkapjes geconstateerd. De verspreiding van Covid-19 was identiek. Er was geen enkel verschil.

Bovendien hebben minstens 9 van de 10 Amerikaanse kinderen al Covid-19 gehad. We weten dat als je Covid-19 hebt gehad en ervan hersteld bent - wat natuurlijke immuniteit oplevert - dat niet betekent dat je nooit meer Covid zult krijgen. Maar als je het toch krijgt, is de kans groot dat het milder en minder ernstig is. Mondkapjes opdoen bij kinderen die Covid-19 hebben gehad is op twee manieren zinloos. Ten eerste is er geen bewijs dat het de tijd uitstelt tot ze het weer krijgen. Ten tweede wordt het gedaan om iets te voorkomen dat - voor hen, op dit punt in de pandemie - gewoonlijk minder ernstig is dan de gewone griep of zelfs sommige verkoudheidsvirussen.

Dus wat houdt de tripledemie nu eigenlijk in?

Covid-19 verstoorde alle aspecten van het leven. Het verstoorde immigratie, reizen, handel, onderwijs, religieuze praktijken, gezinsleven - de maatschappij zelf. Sommige van deze verstoringen hinderden de verspreiding van virale luchtweginfecties zoals RSV en griep. Het feit dat Covid-19 zich ondanks alles bleef verspreiden is een bewijs van hoe besmettelijk het is, vooral bij een bevolking die op dat moment in wezen geen bestaande immuniteit had.

Nu de verstoringen afnemen, duiken onvermijdelijk weer andere virussen op. Ziekenhuizen moeten zich hierop voorbereiden. Als er een tekort is aan pediatrische bedden, zou de federale overheid moeten betalen voor pediatrische bedden. Dit zou ziekenhuizen ertoe aanzetten hun capaciteit uit te breiden waar dat nodig is. Dat is een productievere oplossing dan voor te stellen dat mensen niet meer bij elkaar komen, of voor altijd mondkapjes moeten dragen. Drie jaar na de pandemie staan we voor een cruciale vraag: Hoe willen we de rest van ons leven leven? Zoals de meeste Amerikanen en als arts is mijn antwoord: zoals we dat normaal gesproken deden.
Vinay Prasad is praktiserend hematoloog-oncoloog en hoogleraar aan de Universiteit van Californië San Francisco. Hij is de auteur van 2 boeken en 450 collegiaal getoetste artikelen. Zijn laboratorium aan de UCSF bestudeert geneesmiddelen tegen kanker, gezondheidsbeleid, klinische proeven en betere besluitvorming. Klinisch zorgt Dr. Prasad voor patiënten met een breed scala aan goedaardige hematologische en kwaadaardige aandoeningen. Hij presenteert de podcast Plenary Session en de VPZD-show, is actief op Substack en heeft een YouTube-kanaal VinayPrasadMDMPH.
Zie: https://www.thefp.com/p/we-have-a-tripledemic-not-of-disease